以購買二手緊湊型轎車的價格你就可以買到滑翔傘引擎和柔性翼,再加上一點點的性能改進便能夠跟隨電視名人和野外生存專家Bear Grylls的腳步飛越珠穆朗瑪峰(如果你夠勇敢的話)。
在2007年打破紀錄的特技表演中, Grylls駕駛的飛行器是由他30歲的好友Giles ”Gilo” Cordozo設計制造的:Cordozo是一位杰出的航空冒險家,也是Parajet公司(位于英國Wiltshire)的創始人兼總經理。像Mr. Cordozo精心設計制造的其他滑翔傘一樣,Grylls所駕駛高海拔飛行器同樣也是使用哈斯數控機床加工出來的,而這臺讓Cordozo愛不釋手的機床卻是不折不扣的意外收獲。
“多年前我們收購了一家刀具商,和我們的公司位于同一個地方,即Wiltshire郡的Mere,”Mr. Cordozo告訴我們,“收購清單其中一項便是一臺1994年制造的哈斯VF-2數控加工中心。”
使用15年后,這臺機床依舊十分可靠和精準,能夠加工一系列精度要求較高的產品,其中就包括Parajet公司的新型兩沖程XT180滑翔傘引擎所用的很多零件。
“在公司發展的關鍵時期,這臺機床的到來讓我們如逢甘露,”Mr. Cordozo向我們解釋說,“我們買不起新機床,因為訂單數量并不多,因此我們也賺不夠買機床的錢。這臺哈斯機床真是上帝的恩賜!”
公司于2000年創立,正值滑翔傘運動方興未艾之時,Cordozo便創造出了這項運動的領導品牌,這在一定程度上要歸功于連身為自我宣傳家和飛行員的Richard Branson都為之自豪的精明的市場營銷。
“我從年紀很輕的時候就開始制造飛機了,”Cordozo向我們講述著他的創業經歷,“有一天,我突然意識到滑翔傘的管制仍然相對較為寬松,而且這是進入航空航天領域的良好契機。這項運動和這個行業都處于發展的興盛時期,因此我抓住時機創立了Parajet。”
公司創立伊始,Cordozo注意到其他制造商都在使用市場上現有的零件而不是自己進行設計制造。“一些滑翔傘看上去就像是用微型單座賽車、草坪修剪機和摩托車簡單修補和改造而成的。”他說,“這絕對不是我想要的,我們應該自己制造所有的零件。同時我也決定自行設計引擎,我們現在正在使用哈斯VF-2進行加工。”
2009年1月份哈斯VF-2機床轉移到了Parajet的廠房里,在此之前公司的大部分機加工操作都是分包出去的,這樣一來,供應商方面的任何異常情況都將對公司造成影響。作為一名自學成才的工程師,Cardozo果斷地在第一時間將部分重要零件的外包合同解除,轉而自行加工制造。
“曲軸箱是由6082鋁合金制成的,這種合金含有1.3%的硅,因此加工起來并不容易,”他說,“這個零件由兩部分合并在一起組成,而且這兩半零件互成鏡像。”
加工曲軸箱的坯料直徑為7英寸,切割成50毫米長的兩段。然后在每段坯料的中心位置加工出軸頸,接下來,兩半零件裝夾在VF-2上進行面銑,并加工出用于后續耦合的定位點。每一側的加工時間大概為30分鐘,這是幾經削減之后的結果。”
“這種曲軸箱起初是由我們之前收購的那家刀具商負責制造的——使用哈斯VF-2,”生產部經理Andrew Scaramanga解釋說,“然而,當我們仔細檢查他們編輯的原始程序的時候,發現很多非實際切削的軸運動執行的都是實際切削的速度而不是快移速度(即25.4 m/min)。僅這項簡單的調整我們就將循環時間縮短了一個多小時。”
在離線情況下,Mr. Scaramanga使用BobCAD-CAM生成并驗證VF-2的零件程序。“我最喜歡的是VF-2系統內置的功能強大的CAM循環,”他說,“有了它,使用簡便且經濟實惠的CAM解決方案(例如BobCAD-CAM)變得更加容易了,無需復雜繁冗的軟件。”
VF-2還用于加工滑翔傘所用的曲軸、推進器支架、皮帶輪和手動控制裝置,像曲軸箱一樣,這些零件的主要材質也是6082鋁合金。除此之外,公司還使用哈斯機床制造各種各樣的“探索實驗性”零件,例如空中汽車:世界上首款可以在道路上合法行駛的飛行汽車,已經引起了全球范圍內航空愛好者的強烈關注。
通過配備滑翔軟傘以及為后部的推進器傳輸動力,這款高性能的空中汽車變成了快速、安全且功能多樣的兩人座飛機,能夠自由地在公路上馳騁或起飛。位于英國Dunstable的Rage Motorsport公司也在使用哈斯機床生產制造空中汽車的基礎部分的。
“空中汽車是小眾市場產品,”Mr. Cordozo說,“但它卻是我們公司和技術最好的宣傳品。”目前空中汽車正處在審批階段,公司已經開始接受經過改進的新款Mk:2的訂單了。“我們同時也在跟進另外一款令人興奮的新產品,” Cordozo補充道,“我現在只能告訴你,它將是一款較為大眾化的產品,大約在18個月后問世。”
盡管全球經濟不景氣,但Parajet的訂單卻一直持續增加,現在公司滑翔傘的產量比2008年增加了65%。盡管業務量不斷攀升,但Mr. Cordozo還是在開發新的商機,其中就包括英國國防部委托加工的UAV(無人機)引擎所用零部件。像滑翔傘的零件一樣,這些零部件的精度要求同樣非常苛刻。
“一臺15年前制造的機床,時至今日仍然能夠日復一日地加工出精度良好的零件,這無疑是哈斯機床品質的力證,”Andrew Scaramanga感慨道,“今天,Parajet公司80%的零件都是自行加工的,是VF-2讓我們實現了這個數字。將來,我們會將更多零件自行生產,例如旋缸發動機的外接器件,其中會涉及到精度要求更高的機加工操作。最終,我們的自行生產制造理念將實現產品快速投放市場,以及隨時為客戶供應所需零件的目標。”
飛越珠穆朗瑪峰是一件令人興奮的事情,但對于大多數Parajet的客戶而言,產品品質以及售后支援等日常事物更為重要。Gilo Cardozo可能實現了一些兒時的夢想,但與此同時,他也在更為謹慎地幫助別人達到同樣的標準——安全、可靠且時尚——只能這樣才能確保他的公司飛得更高更遠。■

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